Николай Алексеевич Некрасов вошел в русскую поэзию как «народный защитник». Поэма «Кому на Руси жить хорошо» стала одной из центральных в его творчестве. Но поэт никогда не был простым писателем, его, как художника, прежде всего волновала драма народа. В поэме «Кому на Руси жить хорошо» народным «заступником» предстал сам автор, который не только выразил свое отношение к простым людям, но и смог понять их душу, по-настоящему раскрыть характеры. Тема народного заступничества широко представлена в поэме. Заступник — одно из ключевых слов Некрасова. Народный заступник — тот, который не просто жалеет, сочувствует крестьянам, но и служит народу, выражает его интересы своими действиями. Поэт считал, что для разрешения этих вопросов нужны люди, способные вступить в борьбу и повести за собой других. Н. А. Некрасов создает образы «новых людей», вышедших из народной среды и ставших активными борцами за благо народа. Такие характеры он показал в образах Гриши Добросклонова, Ермилы Гирина, Савелия Корчагина, Якима Нагого.

Гриша Добросклонов коренным образом отличается от других действующих лиц поэмы. Если жизнь Ермилы, Савелия, Якима и многих других показана в покорности судьбе и сложившимся обстоятельствам, то у Гриши наблюдается совсем иное отношение к жизни. В поэме показывается детство Гриши, рассказано о его отце и матери. Жизнь его была более чем тяжела, отец был ленив и беден:

Беднее захудалого
Последнего крестьянина
Жил Трифон. Две коморочки:
Одна с дымящей печкою,
Другая в сажень — летняя,
И вся тут недолга;
Коровы нет, лошадки нет,
Была собака Зудушка,
Был кот — и те ушли.

Таков был отец Гриши, он меньше всего заботился о том, что едят его жена и дети. Мать Гриши умерла рано, ее погубили постоянные печали и заботы о хлебе насущном. В поэме приведена песня, в которой рассказывается о судьбе этой бедной женщины. Песня не может оставить равнодушным ни одного читателя, ведь это свидетельство огромного человеческого горя. Слова очень просты, в них рассказывается, как страдающий от голода ребенок просит у матери кусок хлеба с солью. Но соль слишком дорога, и бедные люди не могут её себе позволить. И мать, чтобы накормить сына, поливает кусок хлеба своими слезами. Эта песня с детства запомнилась Грише. Она заставляла его вспоминать о своей несчастной матери, скорбеть о ее судьбе. Григорий не согласен покориться судьбе и вести столь же печальную и убогую жизнь, которая свойственна большинству людей вокруг него. Гриша выбирает для себя иной путь, становится народным заступником. Он не боится того, что жизнь его будет нелегкой.

Ему судьба готовила
Путь славный, имя громкое
Народного заступника,
Чахотку и Сибирь.