Пьеса «Гроза», написанная Александром Николаевичем Островским, рассказывает о жизни в небольшом городке Калинове, в котором самодурство богатых купцов не знает границ. «Темное царство», олицетворяющее этих людей, не имеет над собой начальников, которые могли бы высказать им свое неодобрение. Жители Калинова не согласны с этой несправедливостью, но только некоторые решаются высказывать открыто то, что думают.

Первый, кого мы встречаем в пьесе, — Кулигин, простой мещанин, часовщик-самоучка и мечтатель. Неизвестно как он выглядит. Ему за пятьдесят лет, но он деятельный и инициативный.

С Кулигиным мы знакомимся в самом начале пьесы. Он сидит на скамейке и любуется Волгой, от удовольствия даже поет. Когда к нему подходят Кудряш и Шапкин, часовщик-самоучка сразу же делится с ними своими эмоциями. «Восторг!» — говорит он, но они не понимают его радости, не видят красоты пейзажа, потому что погружены в житейские проблемы. Разговор сразу заходит о «темном царстве». Кулигин не поддерживает бессмысленной болтовни. Мы замечаем его реплики только «по делу», и когда это необходимо. «С него, что ль, пример брать! Лучше уж стерпеть», — говорит Кулигин о ругательствах Дикого. Кудряш же хвалится, что не дает себя обидеть: «Да не спускаю и я: он — слово, а я — десять» Но когда, мимо проходит Дикой, Шапкин и Кудряш отходят в сторону, побоявшись, что он привяжется, Кулигин же остается сидеть на своем месте и только снимает шляпу.

В следующей сцене Кулигин разговаривает с Борисом Григорьевичем, племянником Дикого. Он интересуется, почему молодой человек живет в таком подчинении у дяди, что даже не смеет возразить ему на бессмысленные попреки. Племянник отвечает, что трудно ему жить здесь, «я здесь лишний, точно мешаю». Выслушав Бориса Григорьевича, Кулигин понимает, что ничего изменить не удастся и советует ему «угождать как-нибудь». Простой мещанин умен, он четко представляет какие общественные устои царят в Калинове и объясняет это Борису: «Жестокие нравы, сударь, в нашем городе, жестокие!» Вместе с умением анализировать, в нем присутствуют мечтательность и поэтичность — Кулигин умеет писать стихи. Но от предложения Бориса, описать стихами жизнь в Калинове, отказывается: «Как можно, сударь! Съедят, живого проглотят». В этом проявляется его нерешительность: «Мне уж и так, сударь, за мою болтовню достается». Если Катерина, главная героиня «Грозы», в знак протеста идет на самоубийство, то Кулигин не хочет громких, решительных протестов.

Кулигин умеет находить общий язык с людьми. «Какой хороший человек!», — говорит о нем Борис. Часовщик-самоучка — благородный мечтатель, он постоянно думает о благосостоянии общества, хочет изобрести перпетуум-мобиле и получить за него миллион, который бы потратил на общественное благо.